Científicos encuentran un mundo de vida oculto en lo mas profundo de la Tierra

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Puede parecer fantástico, pero hay un mundo viviente profundo, profundo debajo de nuestros pies. Ve por debajo del suelo, más allá del lecho de roca, y encontrarás un mundo subterráneo sudoroso y caliente repleto de vida que pone en evidencia la biosfera de la superficie.



La cantidad de vida que hay allí abajo ha sido una pregunta abierta que los 1.200 científicos del Observatorio Deep Carbon han estado tratando de responder al sondear la corteza terrestre. Después de una década de sondeo, ahora tienen una respuesta.

Esta semana, anunciaron que sus observaciones habían arrojado datos suficientes para estimar cuánta vida hay allí. Una asombrosa cantidad de 15 mil millones a 23 mil millones de toneladas de carbono se encuentra en el bajo mundo. Eso es el equivalente de hasta 385 veces la masa de carbono de todos los 7.5 billones de humanos en la superficie, todos viviendo bajo una presión intensa a temperaturas más altas que el agua hirviendo. Pero no se preocupe, ya que la poderosa biomasa del inframundo se elevará y nos aplastará a los habitantes de la superficie: está formada por diminutos microbios y eucariotas que se adaptan de forma única a las condiciones de los helicos.

Rick Colwell, un científico del estado de Oregon que trabaja en el censo de vida profundo del Deep Carbon Observatory, le dijo a Gizmodo que el observatorio comenzó tratando de entender cómo los microbios que viven a cientos o incluso miles de metros por debajo de la superficie podrían usarse para hacer cosas como, por ejemplo, Limpiar los acuíferos contaminados. Pero cuanto más se movían los científicos, más se daban cuenta de que necesitaban responder preguntas básicas sobre la vida debajo de la superficie.

"Tuvo un comienzo muy práctico, pero se ha vuelto más fundamental sobre esta nueva biosfera", dijo. "Cuanto más miramos, más encontramos a una considerable profundidad en la Tierra".

Candidatus Desulforudis audaxviator (las células en forma de barra azul que se extienden sobre esferas de carbono naranja) es una especie de bacteria que sobrevive en el hidrógeno. Los científicos lo encontraron a 2.8 kilómetros por debajo de la superficie. Fotografía: Greg Wanger, Instituto de Tecnología de California, EE. UU., Y Gordon Southam University of Queensland, Australia

Los investigadores han encontrado microbios a profundidades de 5 kilómetros por debajo de los continentes y 10,5 kilómetros por debajo de la superficie del océano, metidos en grietas en rocas que a veces son solo unos pocos micrones, más delgados que un cabello humano. Sorprendentemente, los científicos han podido extraer muestras del subsuelo, secuenciar su ADN en el laboratorio y desentrañar sus procesos metabólicos. Colwell dijo que, en algunos casos, los microbios y las bacterias se han adaptado para vivir con hidrógeno y dióxido de carbono y mantenerse durante cientos de años. Otros microbios han vivido en estasis durante millones de años y podrían volver a la vida en el laboratorio. Decir que estos retoños son resistentes es casi un mal servicio.

La nueva estimación de la vida total debajo de la superficie responde a una pregunta sobresaliente, pero aún hay muchas más esperando en las alas. Colwell señaló que entendía lo que los científicos denominan "materia oscura microbiana". Similar a la materia oscura cósmica, que solo se puede detectar a través de su gravedad, hay microbios misteriosos que los científicos del Observatorio Deep Carbon pueden observar a través de la secuenciación del ADN, pero que no pueden recrear en el laboratorio.

"Era evidente que había muchos tipos diferentes de organismos en el medio ambiente y, sin embargo, si intentas cultivarlos, es posible que veas que se cultiva el 1%", dijo. “Las cosas que aún no podemos crecer muestran una gran diversidad. Vemos evidencia de [sus] funciones potenciales ".

Eso significa que los científicos continuarán realizando ejercicios de perforación, sensores y equipos de muestreo en las profundidades de la Tierra para comprender sus misterios. En el proceso, aprenderán aún más sobre este trozo de rock en el que vivimos.

"Estamos realmente en sintonía con los ritmos del Sol o la Luna que recorren la Tierra o las estaciones, ese ritmo de la vida", dijo Colwell. “Pero los organismos en esta biosfera son mucho más lentos y persistentes en las cosas a las que prestan atención. Realmente estamos descubriendo algunos de los procesos y ritmos de la Tierra que dictan su existencia ".
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